Oscar Vallejo

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Siglo XXI, del petróleo al litio

El siglo XX fue el siglo del petróleo pero el XXI va a ser el siglo del litio. La razón de tan radical declaración se debe a la necesidad de almacenar la energía. Por todos es bien conocido los problemas ecológicos y de geopolítica ocasionados por el control del oro negro. Debido a esta razón es interesante valorar los posibles problemas ecológicos ocasionados por este oro blanco.

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Fuente: FESUC

El primer problema ecológico que provoca el litio es el daño ambiental derivado de su extracción, similar a otra actividad minera, lo cual implica transformaciones en el paisaje, infraestructuras, impacto en la flora y fauna, generación de residuos sólidos y químicos. Pero el mayor coste ambiental es el uso del agua, pues para extraer una tonelada de litio se necesita dos millones de litros de agua, a lo que hay que añadir que las reservas de litio se encuentran en salares, es decir, en zonas con déficit hídrico. Otro problema es la contaminación de las aguas por lixiviación, pues una concentración de 20 mg por litro de agua puede resultar mortal.

Para hacernos una idea de la importancia de este material hay que mirar el incremento de baterías a nuestro alrededor. Tal es la creciente importancia de este mineral que según los estudios de la empresa GEM en 2012 la demanda de carbonato de litio equivalente (LCE) alcanzará entre 38.600 y 41.100 toneladas, llegando en 2020 entre 91.400 y 172.300 LCE.
El vehículo de tal incremento de demanda de baterías está siendo la industria automotriz. La tecnología que mejor se habitúa a las demandas del sector es la de litio ion, presente en los móviles y ordenadores, con la que se puede almacenar 150 Wh por cada kilo de peso. Esto significa que un coche con una batería de 30 kWh llevaría una pila de 200 kilos. Pasando esto a términos económicos, serían 500 euros por kWh, costando así una batería de 30 kWh unos 15.000 euros. La industria espera reducir el coste de estos acumuladores a 200-250 euros para el 2020, así como una disminución del volumen del 30-50% para el 2030.
Una clara ventaja del litio frente al petróleo es su posibilidad de reciclaje. La vida útil de una batería de coche son 8 años o 160.000 km, al final de este periodo, estas aún conservan entre un 50 y 70% de su rendimiento. Así se abre un mercado para este tipo de pilas para almacenaje de energía renovable, gestión inteligente del suministro eléctrico o asistir redes eléctricas domésticas y consecuentemente reducir su impacto ambiental.
Para terminar, las conclusiones elaboradas por el centro de investigación suizo Empa, sobre la huella ecológica de los coches eléctricos frente a los de combustión. Estos últimos deben consumir entre 3 y 4 litros cada 100 km para ser tan ecológicos como los eléctricos estudiados. En este estudio se tiene en cuenta desde la extracción del mineral-combustible, a la fabricación de las baterías y coche y consumo de energía-combustible. Los coches eléctricos no son tan ecológicos como parecen pero son y serán más que los actuales de motor de combustión a medida que formen parte de la cadena de producción.

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